Το σελήνιο είναι ένα ιχνοστοιχείο απαραίτητο για τη λειτουργία του οργανισμού. Αποτελεί δομικό συστατικό ενζύμων και πρωτεϊνών που εμπλέκονται, μεταξύ άλλων, στην άμυνα του οργανισμού, την αντιοξειδωτική του ικανότητα, την προστασία δηλαδή από τη δράση των ελευθέρων ριζών αλλά και τη σύνθεση των ορμονών του θυρεοειδούς.

Πλούσιες πηγές σεληνίου είναι τα καρύδια, και ειδικότερα τα καρύδια Βραζιλίας, τα ψάρια και τα θαλασσινά, τα εντόσθια, το βοδινό κρέας και τα πουλερικά. Επιπλέον, τα δημητριακά, τα λαχανικά και τα φρούτα περιέχουν σελήνιο, ωστόσο η ποσότητά του εξαρτάται από το έδαφος στο οποίο καλλιεργήθηκαν, επομένως μπορεί να υπάρχει μεγάλη διαφοροποίηση ανάλογα με την προέλευση των εν λόγω τροφίμων.

Ερευνητικά δεδομένα των τελευταίων ετών δείχνουν ότι το σελήνιο παίζει σημαντικό ρόλο στην άμυνα του οργανισμού, ενισχύοντας τη λειτουργία του ανοσοποιητικού συστήματος και συμβάλλοντας στην προστασία από ιώσεις, ενώ από την άλλη, η ανεπάρκεια σεληνίου έχει συσχετισθεί με μειωμένη ανοσολογική απόκριση. Επιπλέον, το σελήνιο, λόγω της αντιοξειδωτικής του ικανότητας, πιθανόν να έχει καρδιοπροστατευτικό ρόλο, αναστέλλοντας διεργασίες που σχετίζονται με την αθηρογένεση, όπως η οξείδωση των λιπαρών οξέων και η φλεγμονώδης απόκριση.

Ορισμένες μελέτες υποστηρίζουν ότι υψηλά επίπεδα σεληνίου στο αίμα, πιθανόν να σχετίζονται με μικρότερο κίνδυνο εμφάνισης διαφόρων μορφών καρκίνου και κυρίως καρκίνου του προστάτη. Από την άλλη, η πρόσληψη σεληνίου φαίνεται ότι μπορεί να δρα προστατευτικά έναντι των αυτοάνοσων παθήσεων του θυρεοειδούς αδένα, ενώ υπάρχουν ενδείξεις ότι μπορεί να παίζει ρόλο στη γονιμότητα και τη λειτουργία του νευρικού συστήματος.

Είναι σημαντικό να αναφερθεί ότι σύμφωνα με τα διαθέσιμα ερευνητικά δεδομένα, φαίνεται ότι υπάρχει ένα βέλτιστο εύρος επιπέδων σεληνίου στο αίμα, ενώ η αύξηση πέραν αυτού του εύρους δε σχετίζεται με επιπλέον οφέλη για την υγεία, αλλά αντίθετα πιθανόν να έχει αρνητικές επιπτώσεις. Σε γενικές γραμμές, η αυξημένη πρόσληψη σεληνίου, για παράδειγμα μέσω συμπληρωμάτων διατροφής, φαίνεται ότι δρα ευεργετικά σε άτομα με χαμηλά επίπεδα σεληνίου στο αίμα, ενώ αντίθετα σε άτομα με φυσιολογικές συγκεντρώσεις σεληνίου δε συστήνεται η χρήση συμπληρωμάτων.

Από τη Χριστίνα Κατσαρού, επιστημονική συνεργάτη neadiatrofis.gr